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知其所以然: 不定冠词a和an的用法

学过英语的人都知道,英语中有两个不定冠词:a 和 an,并且老师会告诉我们:在元音音素(不一定是元音字母 a e i o u)开头的单词前用 an, 其它情况下用 a. 我当年的英语老师就是如此告诉我,可惜我一直掌握不好这两个不定冠词的用法。我心中常常想:为什么是这样的用法?谁定的规矩?几乎没有一本书回答过我的这个疑问。

直到到了国外后,我才明白,之所以要在元音音素开头的单词前用使用 an,只是为了发音读起来更和谐(euphony),比如:an apple, 假如使用 a, 即 a apple, 由于 a 本身发元音,而 apple 也以元音音素开头,这样两个元音音素合在一起发音,会很拗口、不流畅,必须“元辅搭配、发音不累”。

明白了这个道理后,就不难区分 a 与 an 各自的使用场景,甚至不必强行记忆,只要在发音的时候,看不定冠词后面的这个单词是否以元音音素开始,很自然就知道是使用 a 还是 an, 而不必理会那种生硬不讲道理的英语语法规则:当名词以元音开头音素,就用an, 一个例子便是:a beautiful apple,这里虽然名词 apple 是以元音开头,但不定冠词后面是一个形容词 beautiful,不以元音音素开头。类似地,a university——university是以辅音音素开头, an hour——hour中的h字母不发音,整个单词以元音音素开头。

正是由于对于规则的不理解,当年我上初中时候的英语成绩很差。甚至,我当年刚学26个字母时,都记不住5个元音字母,因为我不理解:什么是元音?为什么这5个字母是元音字母?而其它的就不是?要是当年老师给我解释一下元音的意思:元音是在发音过程中由气流通过口腔而不受阻碍发出的音,再让我自己细细体会一下,也许就不至于出现这样的尴尬场面:英语老师让我上黑板默写这5个元音字母时,我头脑中一片空白。现在回想起来,自己真是生性愚钝。

虽然对于英语语法即使推敲“为什么”,也不一定有合理的解释——它不像自然科学那么严谨,但“多问为什么”的这种态度无疑是有益的,对于其它事情也是如此。