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也许未来属于计划经济时代?

无形的手

今天,我们喜欢讲市场经济,连中国的经济也要讲社会主义市场经济。大凡计划经济,就是落后的,不合时宜的。就像乔治·奥威尔的《一九八四》里面所描写的片断:

富裕部预测本季度鞋子的产量是一亿四千五百万双。至于实际产量提出来的数字,是六千二百万双。但是温斯顿在重新改写预测时把数字减到五千七百万双,以便可以像通常那样声称超额完成了计划。

反正,六千二百万并不比五千七百万更接近实际情况,也不比一亿四千五百万更接近实际情况。很可能一双鞋子也没有生产。更可能的是,没有人知道究竟生产了多少双,更没有人关心这件事。你所知道的只是,每个季度在纸面上都生产了天文数字的鞋子,但是大洋国里却有近一半的人口打赤脚。

这是典型的计划经济,和我们国家上世纪改革开放以前的样子有些类似。显然,这种计划经济里面,“计划者”和真正的市场需求之间存在着信息不透明,因此,计划的内容并不能反映真正的需求,从而导致“计划”失败。

经济学里面有一个说法,叫做市场有只“无形的手”(invisible hand),我们不知道这只手到底是什么样,只能采取市场自由竞争的形式,促进经济的发展。然而,我们也看到,即使在高度自由的资本主义市场经济下,也会存在一定周期的经济萧条和经济危机。

说白了,就是有些东西生产多了,超过了消费者的需求,而有些东西生产少了,没有满足消费者的需求。从社会资源可持续性发展的角度上来说,这依然不是一种最好的形式。因为,有限的资源和人们的需求并没有高度协调统一。

值得注意的一件事情是,也许社会发展到一定程度后,计划经济可能又有市场了。这就是在目前的人工智能、大数据和网络时代结合在一起的新时代。我为什么这么说?

对消费者大数据的收集,再利用人工智能对数据进行开发学习,再加上网络时代信息的高度自由流动,使得掌握这些数据的企业和政府,也许真的可以实行计划经济,反正,他们知道消费者需要什么商品,也知道需要多少,以及在什么地点和什么时间需要。也许这么高度的匹配目前还没有实现,但照目前的这个趋势,在不久的将来是完全可以实现的。

一个小的典型例子,英国和美国 Amazon 的次日达商品,其实是因为 Amazon 知道消费者需要什么,所以将这些商品提前放置到各个城市的仓库里,消费者一点鼠标,商品就可以最快的速度送达门上。

另外一个例子,像中国的阿里巴巴,在双11这样的消费场景下,也是完全可以将商品提前配送到各城市,就避免了双11后物流不够用、而双11之前却可能闲置的矛盾,这就是因为阿里巴巴完全可以很准确地预测到消费者的真实需求。

他们都是利用了人工智能、大数据和网络时代的结合所产生的神奇效果。也就是说,市场这只无形的手,在技术发展到一定程度后,是可以被企业和政府抓住的。既然如此,计划经济也就有了它的用武之地,它比市场经济更能合理地利用资源,同时满足人们的需求,这符合可持续发展的大趋势。

必须承认,我这点认识显然很毛糙,更缺乏细节方面的内容。亲爱的读者,抛开意识形态的问题,你是如何看待的呢?欢迎留言评论。

无条件基本收入,未来的世界能不劳而获吗?

robot

这是一个最好的时代,也是一个最坏的时代。这是一个和以往历史没有太大不一样的时代,也是一个非常独特的时代。

科技发展加上全球化一体化进程,今天的各国经济发展已经不分你我。曾看到某些美国政客说,为了创造就业,建议把苹果的生产线搬回美国。这从经济上讲其实是不划算的,成本和赢利上行不通。即使中国的人力成本和厂房租金继续上升,还有印度、越南更便宜的地方可供苹果公司选择。

更大的背景正在形成。网络使得信息交流的成本降低,人工智能和机器人的发展,未来没有技术含量的传统制造业工作岗位会进一步衰退。老牌资本主义早已如此,新兴发展中国家也正面临或者即将面临。

未来全世界范围都不需要那么多人力工作。过去生产力发展后,旧工作岗位消失伴随着新工作岗位出现的规律可能不再有效,科技业繁荣未能创造大量就业,或者说,新工作岗位出现的数量远远赶不上旧工作岗位消失的数量。在这样的趋势下,许多低端劳动者从生下来就注定没有工作可干,无论他们怎么努力。

这就好像10年前的网络零售业和实体店零售业,演变成今天的这个样子,实体店没有消亡,但数量大量衰减,并且仍将衰减。

dream

假设一个村子里有100个人,在过去,需要这100个人下地劳动生产出供100个人吃的粮食,现在只需要1个人再加上10个机器人,另外99个人即使什么都不干,总体上粮食依然可以满足。问题是,那个有粮食的人愿意无偿分给这99个人吗?至少在现在的条件下不会,凭什么要给他们白吃白喝?就像今天世界的贫富差距,富人的财富为什么要给穷人?

目前一些国家正在提出无条件基本工资的概念,即所有人无条件获得一份满足基本生活的收入(universal basic income),它和低保收入有些类似但又有所不同。低保是有条件的,不是每个人都有,数量也未必足够基本生活。无条件基本工资是无条件,只要是个自然人,就有这份收入,无条件。它的来源当然是政府对生产企业征收的税收,并且是生产力高度发展情况下的高税收。

站在现在的角度想,什么都不用干就有收入,就能生活,不劳而获这样的事情怎么可能?可是,在生产力高度发展的世界,本来就没有必要让每个人为了基本的吃喝拉撒整天奔波,这才是真正解放了人类。

又换过来思考,如果没有这样的制度,这些生来就没有工作机会的人,在基本生活都满足不了的情况下,必然是社会不稳定分子,从而导致社会发展倒退,反而人人受到影响,包括生产企业的生产。就像上面那个例子,村子里的99个人,不给他们吃喝,他们就要捣乱,又或者这些粮食只能烂掉——机器人不吃粮食。

无条件基本工资的概念虽然有些粗略,但已经慢慢进入试验阶段:

  • 2016年6月5日,瑞士公民针对国家是否应该每月向公民无条件发放2500瑞郎基本收入议题进行全民投票——答案是否定。
  • 就瑞典的无条件基本收入事情,前希腊财政部长认为无条件基本收入将能拯救人类。
  • 芬兰准备在2017-2018年随机选择 2,000–3,000 名失业公民提供每月560欧元的基本收入。
  • 加拿大安大略省将在2017年试验向穷人每月提供1320元的基本收入。

以上的景象也许不会马上大规模到来,但是,科技的发展是如此之快,快到令人措手不及,完全有可能在不久的将来会到来。

川普总统也好,希拉里也好,都提出让制造业重回美国,英国脱欧想把工作机会留给英国人,川普提出对从中国进口商品征收45%的关税,使得中国的制造业竞争力下降的同时,也使美国民众的购买力下降。从长远来讲,这些可能并不符合世界潮流,并不能根本性地解决问题。

面向未来的人们不得不需要提前思考。

人工智能正朝人类走来

当年开始使用互联网的时候,我对一句话记忆深刻:在互联网上没人知道你是一条狗。讲的是虚拟的互联网具有匿名的特点。如今的人们显然不能对互联网的匿名性抱以太多希望,它对我们了解知道得太多。这是我当初没有想到的事情。

一直以来,我对计算机的认识,是把它定义为一个可以“高速运算”的“傻瓜”,它能按人们设计的程序来执行快速计算。即使是连上了互联网以后,计算机对人类生产生活发挥了巨大的作用,但计算机依然不会自己思考,也就是说不像人类的大脑一样具有智能。

举个简单的例子,计算机(甚至一个简单的计算器)可以很快计算出3.14的314次方,这对于人脑来讲太难了。但是,在计算机诞生相当长一段历史中,计算机很难识别出一张图片背景里的著名风景名胜,而人类能够一眼识别出来。因为人脑有智能。

在我曾经的科研中,我用计算机模拟水泥颗粒的水化进程,其原理大致就是用设计好的公式,将成千上万的水泥颗粒按大小分类,对它们在单位时间步长内计算每个水泥颗粒的水化过程,后一步基于前一步的结果,一直迭代下去,到最终计算出结果。

只要公式比较准确,时间步长足够细小,再加上适当的边界条件和一定的实验数据较准,最后的结果也就能模拟出真实世界。这样的思路其实利用的就是计算机可以短时间内做成百上千的计算,完成人脑几乎不能完成的工作。必须指出的一点:这种模拟仿真过程中的智能依然归人脑,计算机只是按照程序设计好的流程高速计算而已。

然而,事情变化很快。目前计算机人工智能已经发展到了令我吃惊的地步,例如,Google的神经网络能判断任何照片的拍摄位置,这是人眼都难以达到的水平。

乐观地估计,不久的将来,人工智能可能真的会大行其道,再加上机器人这种实物呈现,人工智能没准真的能代替许多现在必须要人类自己才能完成的工作。

就像工业革命以前,每做一件产品,都需要手艺人重复制造,但是有了机械化流水线以后,成千上万相同产品的制造完全由机器批量化生产,极大地提高了效率,解放了人类的双手,人类大部分时间只需要贡献智能即可。

未来,带人工智能的机器人为我们生产商品,为我们做饭——并且不输给人类,为我们做家务,餐厅里的机器服务员为客人倒酒,无人驾驶的汽车,甚至连空间问题都可以通过虚拟现实解决,这些东西的出现将解放人类目前需要付出智能改变世界的状况……而且,上面所说的有些是已经实现了的事情。

我无法想象,未来的世界在人工智能大行其道下将会变成什么样——很可能带来深刻的社会变革,但我预感这些东西很可能正在加速向我们走来,无论我们喜欢还是不喜欢。